Воздушный шарик вырвался из детских рук и под восторженные крики взлетел в небо над Софийской площадью. Словно подал сигнал началу гуляний.

Открыв праздник, мэр Великого Новгорода Юрий Бобрышев на два дня передал ключи от города главному герою торжеств – купцу Садко.

– На празднике будут торговать честно, угощать вкусно, – пообещал Садко. – Мастерством удивлять, силушкой восхищать, а девичьей красотой солнце затмевать.

И сбылось посему. Софийская площадь в этот раз была свободна от торговли и целиком отдана под народные гулянья. Торговые палатки разместились в парке и на Ярославовом дворище. Было и вкусное угощение, и ремесленные ряды, где каждый мог приобщиться к гончарному ремеслу, резьбе по дереву, росписи витражей. Новгородцы водили хороводы, шагали на ходулях, пировали в сытных рядах, тешились на потешном дворе, примеряли на себя колодки и дыбу на дворе пыточном, баловались ушицей на рыбном...

В три часа дня на Ярославовом дворище новгородцы, а среди них губернатор и мэр, ждали прибытия дорогих гостей. Под гром потешных пушек причалили к волховскому берегу лодки старорусских рыбаков. А вместе с рушанами сошли на берег участники X Всероссийского конкурса фольклорных ансамблей «Традиция», проведение которого в этом году совпало с празднованием Дня города. Были гости из Украины, Белоруссии, Кабардино-Балкарии, Ненецкого АО, Марий-Эл и других мест. Состоялся концерт фольклорных коллективов, а рыбаки устроили конкурс на лучшую уху с угощением всех желающих.

Завершал первый праздничный день фейерверк.

– Великий! Новгород! – скандировали в толпе.

Торжественное шествие коллективов новгородских предприятий «Сто тысяч Я» состоялось во второй день праздника. По Софийской площади прошли яркие колонны представителей 43 предприятий. Потом чествовали трудовые династии, молодожёнов, сочетавшихся браком в этот день. Первой в этот день появилась на свет девочка в семье Елены и Леонида Лапиных. Молодым родителям вручили подарки от мэра Великого Новгорода.

Главной новинкой нынешнего Дня города стал парад роты специального караула Президентского полка. Гвардейцы чеканили шаг по Софийской площади в мундирах начала XX века. Жаль, разглядеть их выступление можно было только с VIP-трибун, из первых рядов зрителей или по телевизору.

А ближе к вечеру на площади играл для новгородцев Президентский оркестр. Звучали «В городском саду играет...», «Рио-рита», «Прощание славянки». Новгородская публика приняла музыкантов с восторгом.

– Играть для вас хочется ещё и ещё! – улыбался дирижёр – подполковник Евгений Никитин.

И оркестр играл. Его выступление стало одним из лучших подарков городу, для которого этот праздник ко всему прочему был репетицией перед 1150-летием, отмечаемым в будущем году.